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¿Qué es la presión arterial elevada?

Por Consumer Reports -
¿Qué es la presión arterial elevada?
CRÉDITO: THINKSTOCK

Cuando los médicos le toman la presión arterial, miden con cuánta fuerza la sangre presiona contra las paredes de las arterias y venas, a medida que circula por el organismo. Su presión arterial puede subir y bajar levemente en el transcurso del día y de la noche; pero si permanece alta, se denomina hipertensión (presión arterial elevada).

Si tiene presión arterial elevada probablemente no se dará cuenta o no tendrá ningún síntoma. Pero la presión arterial elevada aumenta sus probabilidades de sufrir un ataque cardíaco o accidente cerebro-+vascular. También puede conllevar a una enfermedad renal e insuficiencia cardíaca.
La buena noticia es que hay muchas cosas que puede hacer para bajar la presión arterial. Puede cambiar su estilo de vida, por ejemplo, o tomar medicamentos. Su médico puede referirse a la presión arterial elevada como hipertensión.

Puntos clave para las personas con presión arterial elevada:

* La presión arterial elevada es común, pero como por lo general no causa ningún síntoma, mucha gente ni siquiera sabe que la tiene.

* La única manera de averiguarlo es haciéndosela medir.

* La presión arterial elevada no tratada en la forma debida después de varios años puede terminar en un ataque cardíaco, una insuficiencia cardíaca, un accidente cerebrovascular y una enfermedad renal.

* El hecho de tomar una medicación o cambiar su estilo de vida, como por ejemplo, consumir menos sal, hacer ejercicios y bajar de peso, puede ser de utilidad para bajar la presión arterial.

Para entender por qué tiene la presión arterial elevada y cómo funcionan los tratamientos, le servirá informarse someramente cómo fluye la sangre alrededor del organismo y qué es lo que controla la presión.

* El corazón es el encargado de bombear la sangre por todo el cuerpo.

* La misma circula por un sistema de vasos sanguíneos llamados arterias y venas.

* La sangre sale del corazón a través de las arterias. Esta sangre transporta oxígeno y nutrientes a todas las células del organismo.

* La sangre vuelve al corazón por las venas. A su regreso, hace un desvío por los pulmones, para recoger el oxígeno. Se necesita una cierta cantidad de presión para mantener la sangre en movimiento a través de los vasos sanguíneos. Cuando el corazón late, expulsa la sangre y la hace circular por todo el cuerpo. Esto hace que la presión suba. Cuando el corazón se relaja y se llena con sangre, la presión desciende. Hay dos partes en la lectura de la presión arterial.

* El primer número es la presión sistólica. Mide la presión de la sangre cuando el corazón bombea.
El segundo número se refiere a la presión diastólica. Ésta es la presión medida cuando el corazón se relaja y se llena con sangre.

¿Qué controla la presión arterial?

Existen tres factores principales que sirven para controlar la presión arterial.1

* Con qué velocidad y fuerza el corazón bombea la sangre por el cuerpo.

* Qué tan despejadas y flexibles se encuentran sus arterias.

Cuánta es la sangre que le circula por el cuerpo. Estas tres cosas se controlan de la siguiente manera:1

* Por los nervios que van hacia el corazón y las arterias.

* Por los músculos que rodean los vasos sanguíneos.

* Por los productos químicos presentes en la sangre propiamente dicha. La cantidad de presión que necesita la sangre para mantener el flujo varía levemente de un minuto a otro. Depende de la cantidad de oxígeno y nutrientes que necesiten los diversos órganos de su cuerpo. Cuando realiza actividad física, los músculos necesitan mucho oxígeno y el corazón tiene que bombear más rápido, por lo cual es factible que aumente la presión arterial.

Si el cuerpo siente que tiene la presión arterial demasiado baja para satisfacer sus demandas, el cerebro envía mensajes a través de los nervios hacia el corazón para pedirle que bombee más rápido y con más intensidad. Esto impulsa más sangre por todo el cuerpo con cada latido, y la sangre fluye a través de las arterias con una mayor presión.Si el cuerpo siente que tiene la presión arterial demasiado alta, el cerebro envía mensajes a través de otro nervio, para bajar el ritmo cardíaco. Su cuerpo también despide productos químicos para abrir (dilatar) las arterias, a fin de que la sangre pueda fluir fácilmente, sin cargar presión extra sobre las paredes de los vasos sanguíneos. Entonces, la presión arterial baja. El sistema funciona de un modo similar a una manguera de jardín. Si abre el grifo por completo, el agua brota con fuerza por la manguera estrecha, por acción de la presión alta. Al cerrar el grifo, la presión baja.

¿Qué sucede con la presión arterial elevada? 

Es normal que la presión arterial suba y baje en el transcurso del día. Pero si se mantiene alta durante mucho tiempo (por lo general, al menos cuatro meses), se la denomina hipertensión (presión arterial elevada).
Normalmente el médico le dirá que tiene la presión arterial elevada si la lectura de la misma ha sido de al menos 140 (número mayor) o de más de 90 (número inferior) durante por lo menos dos ocasiones. 2.  Esto se escribe como 140/90.
Nadie sabe exactamente qué sucede en su cuerpo para que cause un aumento en la presión arterial. No obstante, los investigadores creen que sube cuando se altera el equilibrio de ciertos productos químicos presentes en la sangre. Estos productos químicos controlan la velocidad a la que late el corazón, qué tan despejadas están las arterias y cuánta sangre hay en los vasos sanguíneos. 

* Si el equilibrio de los productos químicos se altera, el corazón puede latir con demasiada rapidez.

* Las arterias y venas pueden engrosarse y estrecharse.

* La cantidad de sangre presente en las arterias y venas puede aumentar.

Todas estas cosas pueden elevarle la presión arterial.1 

¿Por qué a mí?

Lo más probable es que el médico no pueda decirle por qué usted tiene la presión arterial elevada. Más de 9 de cada 10 personas con presión arterial elevada nunca identifican la causa exacta.
Sin embargo, los investigadores sí saben que ciertas personas tienen más probabilidades de ser hipertensas que otras. Los médicos denominan factores de riesgo a estas cosas que pueden aumentar sus probabilidades de sufrir una afección. Los factores de riesgo más conocidos para la presión arterial elevada son los mencionados a continuación.

* Envejecer

* Tener un pariente con presión arterial elevada

* Estar embarazada

* Pertenecer a ciertos grupos étnicos

* Estar excedido de peso

* No practicar actividad física

* Fumar

* Comer y beber lo que no corresponde

* El estrés

Fuentes
1. Beevers, G, Lip GYH, O`Brien E (editores). ABC of Hypertension (El ABC de la Hipertensión). 4ª edición. BMJ Books; Londres, Reino Unido, 2001.

2. National Institutes of Health (Institutos Nacionales de la Salud), National Heart, Lung and Blood Institute (Instituto Nacional del Corazón, el Pulmón y la Sangre), National High Blood Pressure Education Program (Programa Nacional de Educación sobre la Hipertensión): Seventh Report of the Join National Commitee on the Prevention, Detection; Evaluation, and Treatment of High Blood Pressure (Séptimo Informe del Comité Nacional Conjunto sobre la prevención, detección, evaluación y tratamiento de la Hipertensión). Archivos de Medicina Interna. Disponibles en: http://www.nhlbi.nih.gov/guidelines/hypertension/inc7full.pdf (al que se accedió el 12 de octubre de 2005).

Esta información cumple un fin educativo solamente y no sustituye el inmediato asesoramiento de un médico profesional. Los lectores siempre deben consultar con un médico u otro profesional para buscar asesoramiento y tratamiento.

 

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