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¿Qué es la insuficiencia cardíaca?

Por Consumer Reports -
¿Qué es la insuficiencia cardíaca?
CRÉDITO: THINKSTOCK

Insuficiencia cardíaca significa que el corazón no está bombeando sangre al cuerpo del modo que debería. Aunque no implica que esté por dejar de funcionar, es un aviso de que no está haciendo su trabajo como corresponde.
Si le han diagnosticado insuficiencia cardíaca, tal vez le preocupe el modo en que esto afectará su vida. La insuficiencia cardíaca es seria, pero puede tratarse. Muchas personas conviven con ella durante muchos años.

Puntos clave para las personas con insuficiencia cardíaca:

* La insuficiencia cardíaca normalmente es consecuencia de una enfermedad que daña el corazón, como por ejemplo, de un ataque cardíaco.

* Usted tiene los síntomas de insuficiencia cardíaca porque el corazón no está bombeando sangre por todo el cuerpo como solía hacerlo.

* Puede sentir que le falta el aire y que está cansado, aun cuando no haga mucho. Es probable que al toser despida una flema espumosa y rosada y que se le hinchen los tobillos.

* Los tratamientos para la insuficiencia cardíaca dan buen resultado. Unos fármacos llamados diuréticos constituyen uno de los principales tratamientos. También ayudan a que el organismo elimine el exceso de líquido.

* Ejercitarse un poco también puede servirle para que el corazón le funcione mejor. La actividad física no tiene que ser demasiado intensa. Salir a caminar a diario marca una gran diferencia.

* Si tiene efectos secundarios por las píldoras que toma, no las abandone. Si no las toma, la insuficiencia cardíaca podría empeorar repentinamente y es probable que termine internado en un hospital. Consulte con su médico si quiere dejar de tomar la medicación o cambiarla por otra.

El corazón y su función

Los síntomas de insuficiencia cardíaca cobran más sentido si usted entiende cómo funciona el corazón y cómo trata de enfrentar las cosas que salen mal. Si comprende por qué tiene síntomas y es capaz de darse cuenta de cuándo empeoran, puede prolongar su bienestar y evitar la hospitalización.

El corazón se ubica en el medio del pecho, debajo del esternón. Es un músculo cuyo tamaño se asemeja al de un puño. A diferencia de los otros músculos que tiene en los brazos y piernas, el corazón funciona automáticamente. Usted no tiene que preocuparse por hacerlo latir.

El corazón funciona como una bomba. Cada vez que late, impulsa la sangre por todo el organismo. La sangre transporta oxígeno y nutrientes, tales como el azúcar, a las células. Las células de su cuerpo morirían si no recibieran una provisión permanente de ambos.

Hay dos tipos principales de vasos sanguíneos que trabajan conjuntamente para transportar la sangre por su organismo: las venas y las arterias.

Las venas transportan la sangre desde todo el organismo hacia el corazón. De aquí, la sangre se bombea hacia los pulmones para recoger más oxígeno, y luego nuevamente hacia el corazón.

Luego, las arterias transportan esta sangre, con su provisión fresca de oxígeno, por todo el organismo.

¿Qué es lo que está mal cuando usted tiene insuficiencia cardíaca?

Usted tiene insuficiencia cardíaca cuando el corazón no puede bombear sangre por todo el organismo como es debido. Esto normalmente sucede porque el corazón ha sufrido un daño.

El corazón trata de compensar los daños: 

agrandándose, para poder bombear más sangre cada vez que late; 

latiendo más rápido;

fortaleciéndose. Si parte del miocardio (músculo cardíaco) se ha dañado como consecuencia de un ataque cardíaco u otra enfermedad, las partes sanas del músculo cardíaco se fortalecen.

Pero el corazón no puede compensar los daños eternamente. Cuando ya no puede bombear como es debido, usted empieza a sentir los síntomas de insuficiencia cardíaca.(1)

Como el cuerpo no está recibiendo tanta sangre como solía, cree que la sangre que circula por los vasos sanguíneos es demasiado escasa. Los riñones tratan de compensar esto aumentando la cantidad de líquido presente en la sangre y logran esto haciendo que el cuerpo retenga más agua y sal. A esto se lo denomina retención de líquidos.
Algunos de los problemas que usted debe enfrentar con una insuficiencia cardíaca se deben a esta cantidad extra de agua presente en la sangre; mientras que otros son consecuencia de que el cuerpo no recibe el oxígeno y nutrientes que precisa.

Tipos de insuficiencia cardíaca

Los síntomas que tenga dependerán de la parte del corazón que está dañada. (Cuando hablamos del lado izquierdo o derecho del corazón, nos referimos a su izquierda y a suderecha).

Si tiene una insuficiencia cardíaca del lado izquierdo, la cámara inferior izquierda del corazón (el ventrículo izquierdo) no está funcionando como es debido. El corazón no puede bombear la suficiente sangre para hacerla circular por el cuerpo. Y como el corazón no está bombeando lo suficientemente bien, la sangre puede ir a los pulmones. El líquido presente en la sangre se filtra desde los vasos sanguíneos y se acumula en los pulmones. Esto le produce falta de aire.

Si tiene insuficiencia cardíaca del lado derecho cámara inferior derecha del corazón (el ventrículo derecho) no está funcionando como es debido. Esto implica que la sangre que llega a los pulmones es insuficiente y que la que vuelve al corazón desde los pulmones, se puede acumular en las venas. Esto puede inflamarle las venas del cuello. Las venas de las piernas también se hinchan y el líquido se filtra desde las venas hacia los tejidos. Este líquido se acumula en las piernas, tobillos y pies y en los órganos de su cuerpo. Puede sentirse hinchado con todo este líquido.

Si tiene acumulación de líquidos, la insuficiencia cardíaca se llama congestiva. Puede tener insuficiencia cardíaca congestiva si tiene un problema del lado izquierdo o derecho del corazón.

Tal vez escuche a los médicos describir el tipo de insuficiencia cardíaca que usted padece como sistólica o diastólica.

Insuficiencia cardíaca sistólica significa que el corazón no puede bombear con la fuerza suficiente. La sístole es la parte del latido cardíaco en la que la sangre sale del corazón.

Insuficiencia cardíaca diastólica significa que el corazón no puede relajarse lo suficiente para permitir que sus cámaras se llenen con sangre. Bombea sin tener suficiente sangre en su interior. La diástole es la parte del latido cardíaco en la que el corazón se relaja entre un latido y otro.

¿Por qué a mí?

La insuficiencia cardíaca normalmente es consecuencia de una enfermedad que le dañó el corazón. Pudo haber sufrido un ataque cardíaco o tener presión arterial elevada.

Las afecciones más comunes que se derivan en una insuficiencia cardíaca se mencionan a continuación. El hecho de tener una de ellas no implica que definitivamente terminará con insuficiencia cardíaca, pero sí que el riesgo es mayor. Es importante recibir tratamiento para estas afecciones, dado que así podrá reducir sus posibilidades de sufrir insuficiencia cardíaca.

Arteriopatía coronaria: esto hace que las arterias que abastecen al corazón con sangre se taponen con depósitos grasos. La arteriopatía coronaria es la causa más común de la insuficiencia cardíaca. El colesterol elevado y fumar obstruyen las arterias.

Presión arterial elevada: si tiene las arterias tapadas con depósitos grasos, el corazón tiene que trabajar más para bombear sangre a través de las mismas.

Valvulopatía cardíaca: si las válvulas del corazón están dañadas, parte de la sangre retrocede, en lugar de circular por todo el cuerpo.

Arritmias: a veces, el corazón puede latir irregularmente o más rápido que lo normal.

Miocardiopatía: si el miocardio (músculo cardíaco) está dañado, deja de bombear lo bien que debería.

A veces los médicos no pueden decirle cuál fue la causa de los daños que sufrió el corazón. Esto sucede en 1 de cada 7 personas con insuficiencia cardíaca.(2)

Fuentes de información en esta página:

1. Clark AL, McDonagh T. The origin of symptoms in chronic heart failure. [El origen de los síntomas en la insuficiencia cardíaca crónica] Heart. 1997; 78: 429-430.
2. Fox, KF, Cowie MR, Wood DA, y colaboradores. Coronary artery disease as the cause of incident heart failure in the population. [La arteriopatía coronaria como la causa de la insuficiencia cardíaca incidente en la población]. European Heart Journal. 2001; 22: 228-236.

Esta información cumple un fin educativo solamente y no sustituye el inmediato asesoramiento de un médico profesional. Los lectores siempre deben consultar con un médico u otro profesional para buscar asesoramiento y tratamiento.

 

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