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Genética del zika ayudaría a desarrollar una vacuna

Por HealthDay/HolaDoctor -
Genética del zika ayudaría a desarrollar una vacuna
CRÉDITO: GETTY IMAGES

Con la aparición del devastador efecto del virus del Zika sobre los recién nacidos, la carrera por encontrar una vacuna ha adquirido una nueva urgencia. Ahora, científicos de EE. UU. afirman haber descubierto secretos de la estructura física del gérmen que podrían ayudar a los investigadores a alcanzar ese objetivo.

"La estructura del virus ofrece un mapa que muestra regiones potenciales del virus que podrían ser el objetivo de un tratamiento terapéutico, usarse para crear una vacuna efectiva o para mejorar nuestra capacidad de diagnosticar y distinguir la infección con el Zika de otros virus relacionados", apuntó en un comunicado de prensa de la Universidad de Purdue el autor líder del estudio, Richard Kuhn, que trabaja en la universidad.

El virus transmitido por el mosquito, que generalmente no provoca una enfermedad grave en los adultos, se ha asociado con miles de casos de un grave defecto congénito llamado microcefalia, la mayoría en Brasil. Los bebés con microcefalia tiene cabezas anómalamente pequeñas, y la mayoría terminan con un desarrollo cerebral atrofiado, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU.

La infección con el Zika también se ha vinculado con un mayor riesgo del síndrome de Guillain-Barré, una enfermedad autoinmune, según los CDC. (En la foto arriba un cartel sobre el zika en Colombia)

Ha comenzado la carrera para investigar ese germen, por lo demás poco comprendido, y desarrollar una vacuna para contrarrestar sus efectos, potencialmente devastadores.

En su investigación, Kuhn y Michael Rossmann, científicos biológicos de la Purdue, dirigieron a un equipo que mapeó la estructura del virus del Zika. Ambos han estudiado a los flavivirus, la familia de patógenos a la que pertenece el Zika, durante 14 años. Dijeron que fueron los primeros en descubrir las estructuras de otros dos flavivirus, el dengue y el Nilo Occidental.

En la nueva investigación, Kuhn y Rossmann colaboraron con Theodore Pierson, jefe de patología viral de Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID) de los Institutos Nacionales de la Salud de EE. UU.

El equipo se enfocó en una muestra del virus del Zika tomada de un paciente infectado durante un brote en la Polinesia Francesa. Al observar el virus con "una resolución casi atómica", los investigadores descubrieron que el Zika tiene muchas estructuras químicas y genómicas halladas en virus relacionados mejor conocidos, como el dengue, el Nilo Occidental, la fiebre amarilla y la encefalitis japonesa.

Esta fuerte similitud con otros flavivirus es motivo de consuelo, dijo Kuhn, porque los científicos ya están buscando vacunas para esos patógenos.

Pero el Zika también tiene diferencias clave de esos virus, anotó el equipo de investigación.

"La mayoría de virus no invaden al sistema nervioso ni al feto en desarrollo, debido a la barrera hematoencefálica y a la placentaria, pero la asociación con un desarrollo cerebral inadecuado en los fetos sugiere que el Zika sí lo hace", apuntó la coautora del estudio Devika Sirohi, estudiante de postgrado de la Purdue.

"No está claro cómo el Zika entra en esas células y las infecta, pero esas áreas de diferencia estructural quizá tengan algo que ver. Esas áreas exclusivas quizá sean esenciales, y ameritan más investigación", dijo Sirohi.

Los científicos descubrieron un punto clave en la superficie del virus que parece diferenciar al Zika de otros flavivirus. Esa estructura sobresaliente podría funcionar como un "señuelo" único, explicó el equipo de investigación, atrayendo a las células humanas para el contacto y la infección.

"Si ese lugar funciona como en el dengue y tiene que ver con la vinculación con las células humanas, podría ser un buen punto para dirigir un compuesto [tratamiento] antiviral", planteó Rossmann. "Si es así, quizá se podría diseñar un inhibidor [vacuna] que bloquee esa función y evite que el virus se vincule e infecte a las células humanas".

El estudio fue financiado por el NIAID, y aparece en la edición en línea del 31 de marzo de la revista Science.

Más información

Para más información sobre el virus del Zika, visite los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.

Artículo por HealthDay, traducido por HolaDoctor.com

© Derechos de autor 2016, HealthDay

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