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Por qué los precios de los medicamentos están por las nubes

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Por qué los precios de los medicamentos están por las nubes
CRÉDITO: THINKSTOCK

A más de un mes de la polémica y rechazo público que generara el aumento del 5.000% de Daraprim, una compañía farmacéutica acaba de lanzar un fármaco para competir a un precio muy bajo que resuelve el problema puntual, pero según un sondeo de mercado, hay varias compañías que están elevando los precios más allá de lo que corresponde, afectando el bolsillo de millones de personas.

Los ecos del aumento desmedido de Daraprim, de la farmacéutica Turing, que pasó de costar $13,50 a $750 de la noche a la mañana, aun se hacen notar. 

Al otro día de conocerse la medida, el 20 de setiembre, la pre-candidata demócrata Hillary Clinton anunció un plan para limitar los costos de los medicamentos con receta, desafiando a la industria farmacéutica y en medio del ambiente caldeado por las subas en los precios.

Y ahora, Imprimis Pharmaceuticals anunció públicamente que lanzará un fármaco para competir con Daraprim (que se receta para tratar la toxoplasmosis, el VIH/sida y en algunos casos el cáncer) a un precio muy bajo.

El costo de la droga de Imprimis será de $ 99 por un envase de 100 comprimidos, es decir $ 0,99 por cada píldora.

El principal directivo de Imprimis, Marcos Baum, declaró a Business Insider que la razón por la que quería ofrecer la droga a un costo inferior es una cuestión moral. "He servido a este grupo de pacientes durante un largo tiempo, y cuando veo a una empresa hacer esto... simplemente me sacude la conciencia" dijo, aludiendo al desmedido aumento de Daraprim.

¿Perderán dinero vendiendo el fármaco tan barato? De ninguna manera, la empresa, con sede en San Diego todavía tendrá una "gran ganancia", dijo Baum, desafiando el argumento del CEO de Turing, Martin Shkreli de que para obtener ganancias tenían que subir el precio de Daraprim dramáticamente.

Imprimis opera en cuatro estados en los centros regulados por la Administración de Drogas y Medicamentos (FDA) y está autorizado a comercializar el fármaco en los 50 estados, siempre y cuando un médico haya recetado el medicamento específicamente.

El problema del aumento en los precios de los medicamentos afecta en este momento a millones de personas en el país. La mayoría están cubiertos por los planes de seguro de salud privados. Pero todavía hay 33 millones de ciudadanos sin seguro de salud, según datos del gobierno.

Para Clinton, cualquier persona que vive en EE.UU. está padeciendo el aumento en los costos de los medicamentos, éstos subieron más de un 12% en el año 2014, declaró la pre-candidata. Incluso “las personas mayores que tienen Medicare, suelen pagar parte de sus gastos médicos”, aseguró.

La aspirante a candidata como presidente de la nación sabe que los costos de atención de la salud constituyen un tema social de gran sensibilidad. Muchas personas mayores podrían ir a la quiebra al tener que pagar por su atención médica, se podrían ver forzadas a no poder seguir los tratamientos indicados, o bien a tener que reducir las consultas médicas, según Clinton.

Costos de fármacos en la mira

Al medir cómo impacta el aumento de los medicamentos en la gente, una encuesta de Consumer Reports de agosto de 2015 sobre más de 1,000 personas, halló que una tercera parte de los estadounidenses se ven afectados por los altos precios. 

La organización estudió los precios de los fármacos recetados para las enfermedades más comunes como la diabetes, colesterol, insomnio, alergias, depresión, gripe, y dolores crónicos, y ofreció públicamente alternativas de drogas genéricas para cada una.

El panorama es preocupante para la gente, ya que muchas compañías farmacéuticas podrían estar aumentando los medicamentos por encima del índice real de inflación.

Basado en datos de la industria y presentación de balances de compañías farmacéuticas, un extenso informe de The Wal Street Journal halló que las empresas impulsan los precios más allá de la tasa de inflación para incrementar sus ingresos, aun cuando la demanda de las drogas no aumenta, o incluso baja.

El informe, con datos aportados por IMS Health Holdings Inc. y Truven Health Analytics recopila el aumento de los precios en los 30 medicamentos recetados más vendidos, y se observa que las subas promediaron un 76% en el lapso de 5 años (entre 2010 y 2014). Eso fue más de 8 veces la inflación general.

En 20 empresas farmacéuticas líderes mundiales, en el año 2014, el 80% del crecimiento en las ganancias provino del aumento de precios en EE.UU., según un informe de mayo de 2015, realizado por Credit Suisse.

Las compañías farmacéuticas defienden su política de aumento de precios alegando que es la única forma de financiar el desarrollo de medicamentos innovadores, una misión costosa y arriesgada.

Pero podría haber más razones detrás de las subas. Robert Zirkelbach, portavoz Pharmaceutical Research and Manufacturers of America, dijo que con el tiempo “los precios de todos los medicamentos disminuirán bruscamente cuando pierdan la protección de las patentes y haya más genéricos”.

Los que más aumentaron

¿Qué es lo que da a la industria farmacéutica tanto poder en la fijación de precios? Parte de la razón es la protección de la patente que los fabricantes de medicamentos tienen sobre los nuevos productos, que mantiene a los competidores fuera de ofrecer una alternativa similar por dos décadas. "Es más fácil para los consumidores cambiar el coche que sustituir un medicamento patentado, porque nadie más puede producirlo" dijo Fiona Scott Morton, de la Universidad de Yale.

Otra parte de la respuesta es el sistema de salud basado en seguros, en la que los consumidores rara vez sienten el peso de los aumentos de precios, y por lo tanto, no presionan para cambiar las cosas.

Para citar un ejemplo de aumento, WSJ informa que el precio del medicamento Gleevec, prescripto contra el cáncer, se duplicó en los últimos 5 años, mientras que la demanda aumentó sólo un 2%. La suba impulsó los ingresos de Novartis en un 69% en el año 2014.

El problema, según los expertos, se agudiza con los medicamentos más difíciles o imposibles de sustituir, por ejemplo, Enbrel, de Amgen Inc. para el tratamiento de la artritis, que aumentó un 88% en los últimos 5 años, según Credit Suisse. Y no hay uno similar para reemplazarlo.

Entre los 30 medicamentos examinados, 10 produjeron aumentos de ingresos para sus fabricantes en el año 2014 a pesar de tener menos demanda. Las recetas en éstos se redujeron en un promedio del 17%, sin embargo sus precios subieron alrededor del 80%.

Los 5 precios de medicamentos recetados que más subieron entre 2010 y 2014:

  • Cialis, de Eli Lilly, prescripto para la disfunción eréctil: 132%
  • Humalog, de Eli Lilly, para la diabetes: 103%
  • Copavone, de Teva, para la esclerosis múltiple: 102%
  • Lantus, de Sanofi, para la diabetes: 98%
  • Humira, de Abbvie, para la artritis: 91%

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