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Polio

Por A.D.A.M. -

Definición

Es una enfermedad viral que puede afectar los nervios y llevar a parálisis total o parcial. El nombre médico de la polio es poliomielitis.

Nombres alternativos

Poliomielitis; Parálisis infantil; Síndrome pospoliomielítico

Causas

La polio es una enfermedad causada por una infección con el poliovirus. El virus se propaga por:

  • Contacto directo de persona a persona
  • Contacto con moco o flema infectados de la nariz o de la boca
  • Contacto con heces infectadas

El virus entra a través de la boca y la nariz, se multiplica en la garganta y en el tracto intestinal para luego ser absorbido y diseminarse a través de la sangre y el sistema linfático. El tiempo que pasa desde el momento en que resulta infectado con el virus hasta la aparición de los síntomas de la enfermedad (incubación) oscila entre 5 y 35 días (un promedio de 7 a 14 días). La mayoría de las personas no presenta síntomas.

Los riesgos incluyen:

  • Falta de vacunación contra la polio
  • Viajar a un área en donde haya habido un brote de polio

Como resultado de una campaña de vacunación global a lo largo de los últimos 25 años, la polio prácticamente se ha eliminado. Esta enfermedad aún se presenta en algunos países en África y Asia, donde ocurren brotes en grupos de personas que no han sido vacunadas. Para consultar una lista actualizada de estos países, visite el sitio web: www.polioeradication.org.

Síntomas

Hay 3 patrones básicos de infección de polio: infección subclínica, no paralítica y paralítica. La mayoría de las personas tienen infecciones subclínicas o pueden no tener ningún síntoma.

SÍNTOMAS DE INFECCIÓN SUBCLÍNICA

Es posible que las personas con la infección de polio subclínica no presenten síntomas o que sean leves y duren 72 horas o menos.

La poliomielitis clínica afecta al sistema nervioso central (el cerebro y la médula espinal) y se divide en las formas no paralítica y paralítica. Se puede presentar después de la recuperación de una infección subclínica.

Pruebas y exámenes

Durante un examen físico, el proveedor de atención médica puede encontrar:

  • Reflejos anormales
  • Rigidez de la espalda
  • Dificultad para levantar la cabeza o las piernas cuando se está acostado boca arriba
  • Rigidez de cuello
  • Dificultad para doblar el cuello

Los exámenes que se pueden realizar incluyen:

  • Cultivos de gargarismos, heces o líquido cefalorraquídeo
  • Punción raquídea y examen del líquido cefalorraquídeo (análisis de LCR), utilizando reacción en cadena de la polimerasa (PCR, por sus siglas en inglés)
  • Examen para determinar los niveles de anticuerpos contra el virus de la polio

Tratamiento

El objetivo del tratamiento es controlar los síntomas mientras la infección sigue su curso. No hay ningún tratamiento específico para esta infección viral.

Las personas con casos graves pueden necesitar medidas de salvamento, particularmente ayuda con la respiración.

Los síntomas se tratan con base en qué tan graves son. El tratamiento puede incluir:

  • Antibióticos para las infecciones urinarias.
  • Calor húmedo (paños calientes, toallas calientes) para reducir el dolor y los espasmos musculares.
  • Analgésicos para reducir el dolor de cabeza, el dolor muscular y los espasmos (en general, no se suministran narcóticos puesto que aumentan el riesgo de dificultad respiratoria).
  • Fisioterapia, dispositivos ortopédicos o zapatos correctivos, o cirugía ortopédica para ayudar a recuperar la fuerza y funcionalidad muscular.

Expectativas (pronóstico)

El pronóstico depende de la forma de la enfermedad (subclínica o paralítica) y de la parte del cuerpo afectada. La mayoría de las veces, la recuperación completa es probable si la médula espinal y el cerebro no están comprometidos. 

El compromiso del cerebro y de la médula espinal es una emergencia médica que puede provocar parálisis o la muerte (generalmente por dificultades respiratorias).

La discapacidad es más común que la muerte. La infección en la parte alta de la médula espinal o en el cerebro incrementa el riesgo de problemas respiratorios.

Posibles complicaciones

Los padecimientos que se pueden presentar como consecuencia de la polio incluyen:

El síndrome pospoliomielítico es una complicación que se desarrolla en algunas personas, por lo regular 30 o más años después de su infección inicial. Los músculos que previamente estaban debilitados pueden debilitarse más. La debilidad también puede presentarse en músculos que no estaban afectados antes.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame a su proveedor de atención si:

  • Alguien cercano a usted se ha enfermado de poliomielitis y usted no ha sido vacunado.
  • Presenta síntomas de poliomielitis.
  • La vacuna contra la polio de su hijo no está al día.

Prevención

La vacuna contra la polio previene de manera efectiva la poliomielitis en la mayoría de las personas (la efectividad es superior al 90%).

Referencias

Romero JR, Modlin JF. Poliovirus. In: Bennett JE, Dolin R, Blaser MJ, eds. Mandell, Douglas, and Bennett's Principles and Practice of Infectious Diseases. 8th ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2015:chap 173.

Silver JK. Post-poliomyelitis syndrome. In: Frontera WR, Silver JK, Rizzo Jr TD, eds. Essentials of Physical Medicine and Rehabilitation. 2nd ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2008:chap 137.

Simoes EAF. Polioviruses. In: Kliegman RM, Stanton BF, St Geme JW III, Schor NF, eds. Nelson Textbook of Pediatrics. 20th ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2015:chap 249.